Arte

¿Qué fue el Renacimiento de Harlem?

Aprende acerca de este boom cultural en la historia afroamericana

El Renacimiento de Harlem fue una época dorada para la cultura afroamericana, la cual tuvo lugar a principios del siglo XX. Su impacto fue duradero tanto fuera como dentro del país, y sentó las bases del movimiento por los derechos civiles de las décadas de 1950 y 1960 en Estados Unidos.

Este boom cultural fue impulsado por el movimiento Black Pride, por la determinación de los artistas negros para plasmar fielmente la experiencia de ser afroamericano, así como por la convicción de que la literatura, el arte, el teatro y la música creada por gente de color eran formas de activismo que promovían políticas progresistas y de integración. Algunos de los nombres vinculados a este movimiento incluyen a Langston Hughes, Zora Neale Hurston, W.E.B. Du Bois, Josephine Baker y Louis Armstrong.


¿Por qué Harlem?

Tras la aprobación del Acta de los Derechos Civiles de 1875, los supremacistas blancos comenzaron a organizarse para recuperar el poder en el sur de los Estados Unidos. Hacia finales del siglo XIX y principios del XX, varios estados comenzaron a ejercer las llamadas leyes Jim Crow, regulaciones locales que permitían la segregación racial. Los linchamientos aterrorizaron a la población negra y varios políticos racistas conspiraron para privar a los afroamericanos de sus derechos.

A medida que la vida en el sur se empezó a poner difícil y peligrosa, muchos afroamericanos emigraron a las ciudades del norte que ofrecían mejores oportunidades laborales, como Chicago, Filadelfia, Detroit y Nueva York. A este movimiento poblacional se le conoció como la Gran Migración. Entre los destinos de este desplazamiento se encontraba Harlem, que atrajo a más de 175,000 afroamericanos.

Harlem fue establecido en el siglo XIX como un vecindario solo para blancos de clase media y media alta. Sin embargo, el desarrollo inmobiliario excesivo trajo como resultado un alto número de casas y edificios vacíos. Los propietarios empezaron a desesperarse por alquilar estos espacios, lo que propició que, a principios del siglo XIX, muchas familias negras comenzaran a mudarse a la zona a pesar de la resistencia de los residentes blancos. Eventualmente, muchos descendientes de europeos se trasladaron fuera del barrio, de forma que Harlem se convirtió en un vecindario mayoritariamente afroamericano.

Tres mujeres durante el Renacimiento de Harlem
Tres mujeres durante el Renacimiento de Harlem

¿Quiénes fueron las principales figuras del Renacimiento de Harlem?

En el teatro

El teatro afroamericano floreció durante el Renacimiento de Harlem, en parte gracias a los escritores e intérpretes que rechazaban los minstrels (género teatral americano de corte racista) y el blackface, un tipo de pintura facial empleada por los blancos para burlarse y degradar a los negros. Las obras afroamericanas pusieron la realidad social negra y a los actores negros al centro del escenario, recurriendo al realismo, explorando emociones humanas complejas y desmantelando estereotipos dañinos.

Algunos de los dramaturgos más connotados del Renacimiento de Harlem incluyen a Dunbar Nelson, Gimké, Hurston, Thurman, Hughes, Mary P. Burrill, Marita Bonner, Georgia Douglas Johnson, Willis Richardson, Eulalie Spence, Frank Wilson y Randolph Edmonds. Willis Richardson fue uno de los más prolíficos: su obra The Chip Woman’s Fortune, producida en 1923, fue la primera obra no musical escrita por un afroamericano en ser presentada en Broadway. Mulatto, escrita por Langston Hughes e interpretada por primera vez en 1935, es considerada una de las obras teatrales más exitosas del Renacimiento de Harlem.

La cantante y bailarina Josephine Baker se convirtió en una de las figuras más famosas y mejor pagadas de Europa
La cantante y bailarina Josephine Baker se convirtió en una de las figuras más famosas y mejor pagadas de Europa

Shuffle Along, de Eubie Blake y Noble Sissle, fue uno de los primeros musicales de Broadway escritos y dirigidos por afroamericanos. Esta obra catapultó la carrera de la bailarina y cantante Josephine Baker, nacida en Missouri, quien eventualmente se mudó a Francia para convertirse en una de las figuras más populares y mejor pagadas de los años 20. Fue una prominente activista por los derechos civiles de los negros.

Los literatos de Harlem

El poeta Claude McKay fue una figura central del Renacimiento de Harlem. En 1919, McKay publicó If We Must Die, valorado como uno de los poemas más famosos de todos los tiempos. Y aunque sus estrofas no hacen referencia directa al tema racial, es visto como un llamado a la resistencia y una respuesta a los linchamientos que seguían ocurriendo a lo largo del país. James Weldon Johnson y Langston Hughes entretejieron varias manifestaciones musicales negras –como el ragtime, el jazz y el blues– en sus poemas. The Weary Blues es un notable ejemplo de la poesía jazz escrita por Hughes.

El poeta Claude McKay fue un personaje central del Renacimiento de Harlem
El poeta Claude McKay fue un personaje central del Renacimiento de Harlem

En su icónico ensayo, The Negro Artist and the Racial Mountain, Hughes condensó el espíritu del Renacimiento de Harlem: “Nosotros, los artistas negros más jóvenes, ahora pretendemos expresar la individualidad de nuestra piel oscura sin temor a la vergüenza”.

Las antologías The Book of American Negro Poetry y The New Negro, de James Weldon Johnson y Alain Locke respectivamente, así como Cane, de Jean Toomer, también son consideradas obras trascendentales. The New Negro incluye el trabajo de varios escritores y poetas afroamericanos, desde los famosos Zora Neale Hurston, Hughes, Toomer y McKay, hasta figuras menos conocidas como la poetiza Anne Spencer.

Zora Neale Hurston escribió acerca de los problemas contemporáneos de los negros y fue clave para el Renacimiento de Harlem
Zora Neale Hurston escribió acerca de los problemas contemporáneos de los negros y fue clave para el Renacimiento de Harlem

Artes Visuales

El artista plástico más celebrado del Renacimiento de Harlem es Aaron Douglas, a menudo llamado “el padre del arte negro americano”. Douglas participó en la antología de Locke con ilustraciones que representaban el estilo de vida de los negros. También pintó grandes murales con alegorías de la historia afroamericana y la vida contemporánea.

Uno de sus trabajos más conocidos es una serie de cuatro murales realizados para la filial de la Biblioteca Pública de Nueva York en la calle 135 de Harlem, titulada Aspects of Negro Life.

Jacob Lawrence logró el reconocimiento público a los 23 años gracias a Migration Series, una colección de 60 paneles que narra la migración afroamericana del sur al norte de Estados Unidos.

Lois Mailou Jones, Augusta Savage, el fotógrafo James Van Der Zee, Richmond Barthé y Charles Aston son otros prominentes artistas visuales del Renacimiento de Harlem.

Música

El blues y el jazz conformaron la banda sonora del Renacimiento de Harlem, con exponentes como Louis Armstrong, Duke Ellington, Bessie Smith, Fats Waller y Cab Calloway presentando elaborados shows en el vecindario.

Los géneros de baile más asociados con el jazz, como el Charleston y el tap, se convirtieron en modas internacionales gracias a la enorme popularidad del teatro de revista musical interpretado solo por negros.

Louis Armstrong fue una de las figuras más influyentes del jazz
Louis Armstrong fue una de las figuras más influyentes del jazz

El desplome de la bolsa de 1929 marcó el inicio de la Gran Depresión. La era dorada de Harlem comenzó a desvanecerse, provocando que el abandono y el desempleo volvieran al barrio. Sin embargo, los nombres, publicaciones y obras de arte asociadas con el Renacimiento de Harlem tuvieron un impacto perdurable e inspiraron a futuras generaciones de artistas de origen africano, incluyendo a los intelectuales negros de habla francesa que vivían en París.

Versión en español de @art_torres_landa

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